Epidemióloga en jefe: Catalina la Grande combatió con éxito una epidemia en Rusia


Por Georgei Manaev

Durante el reinado de Catalina la Grande, la peste llegó a Rusia en la segunda mitad de 1770, tras haberse extendido desde el escenario de la guerra con el Imperio Otomano. La emperatriz, que había sido vacunada contra la viruela dos años antes, sabía sin duda lo peligrosas que eran las enfermedades infecciosas.

Por lo tanto, es aún más extraño que un informe del comandante de las fuerzas rusas en Moldavia y Valaquia, el teniente general Christopher von Stoffeln, sobre la propagación de la peste en la ciudad de Focșani, entregado a San Petersburgo el 8 de enero de 1770, fue ignorado.

En San Petersburgo, se debe esperaba que la plaga permaneciera en Moldavia y Valaquia, donde los rusos estaban siendo asesinados por balas de todos modos. Después de tres informes más de Von Stoffeln, finalmente se emitió una instrucción para aislar a las tropas de la población local, pero en mayo el general envió sus últimos despachos: no sobrevivirían hasta junio.

La plaga arrasó a las tropas durante todo el verano. En agosto de 1770, incluso un preocupado Voltaire le escribió a Catalina diciendo que sus tropas habían sido debilitadas por la plaga. El 27 de agosto, la emperatriz ordenó al gobernador general de Kiev, Fedor Voeikov, que organizara cuarentenas en la frontera. El 19 de septiembre de 1770, el gobernador general de Moscú, Pyotr Saltykov, recibió la orden de instalar un puesto de control de cuarentena en la autopista de peaje Serpukhovskaya Zastava.

Las medidas preventivas consistieron en «fumigar» la ropa y pertenencias de los viajeros sobre fuego. En muchos casos, la cuarentena duró solo dos días y, en cuanto a los correos del ejército que se dirigían a San Petersburgo, fueron detenidos por no más de tres horas; en otras palabras, las medidas prescritas por la emperatriz no fueron suficientes y, sin embargo, las autoridades locales no se atrevieron a hacer nada sin su conocimiento.

En noviembre, ya había puestos de control de cuarentena en todas las carreteras que conducen a Moscú, pero ya era demasiado tarde. En diciembre, la plaga llegó a la ciudad. «Se han tomado todo tipo de precauciones», escribió Saltykov a Catalina II, sin especificar cuáles eran.

La emperatriz tuvo que arreglar las cosas ella misma de nuevo. Ordenó que sólo quedaran abiertas unas pocas entradas a la ciudad, que se quemaran enebros en las calles y plazas, y que se delegaran sacerdotes ya contagiados de peste para administrar los últimos ritos a los moribundos de la enfermedad. Pero no se trataba de no realizar los ritos funerarios de los muertos, y esa era otra razón por la que la plaga se extendía aún más.

El 7 de febrero, Saltykov informó que «todo peligro de la enfermedad infecciosa ha terminado», incluso cuando estaban surgiendo nuevos focos de plaga. Catalina ya no confiaba en los informes de Saltykov y continuó emitiendo nuevas órdenes: deshacerse de la ropa infectada, asignar cementerios especiales para las víctimas de la peste fuera de la ciudad… El 31 de marzo, la antigua capital fue cerrada a la entrada y salida. Para comprar comida, los moscovitas tenían que ir a los mercados instalados en las afueras de la ciudad, con fogatas encendidas entre vendedores y compradores que tenían que hablar entre ellos a una distancia considerable, mientras que el dinero debía ser mojado en vinagre. Estas medidas al menos ayudaron a evitar que la plaga llegara a las provincias del norte.

Pero en Moscú la epidemia más aterradora se desató entre julio y noviembre de 1771. «Muchos cadáveres yacían en las calles: la gente caía muerta o los cadáveres eran arrojados fuera de las casas. La policía no tenía suficiente gente ni transporte para llevarse los enfermos y muertos, muchas veces los cadáveres permanecían dentro de las casas durante tres o cuatro días”, escribió el médico extranjero Johann Lerche. En septiembre de 1771, estallaron las protestas; los alborotadores mataron al arzobispo Ambrosius. Saltykov, y con él muchos grandes, huyeron de la ciudad; Al general Peter Eropkin se le confió la restauración de la ley y el orden en Moscú. Los disturbios tuvieron que ser reprimidos con la ayuda de tropas.

Después de que la revuelta fue sofocada, Catalina envió a su favorito, Gregory Orlov, una persona querida por ella en todos los sentidos, para combatir la plaga en Moscú. Actuó con sensatez, reuniendo una comisión de médicos especialistas y siguiendo sus instrucciones. En abril de 1771, la ciudad se dividió en áreas valladas y, gradualmente, fue posible aislar la infección; sin embargo, una vez más, el clima frío ayudó mucho. Catalina estaba muy complacida con el éxito de Orlov y encargó que se erigiera un arco de triunfo en Tsarskoye Selo con la inscripción «Moscú salvado de la calamidad por Orlov». Más de 60.000 personas murieron solo en la región de Moscú durante la epidemia, y era noviembre de 1772 cuando se declaró que la plaga finalmente había terminado. (RBTH)